中新网10月8日电 综合报道,国际天文学联合会小行星中心7日宣布,天文学家发现20颗新的土星卫星,这让土卫数量增加至82颗,超过木星的79颗卫星,成为太阳系中卫星最多的行星。

  

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  图为土星。

  领导该研究的华盛顿卡内基研究所天文学家斯科特·谢泼德表示,“找到它们很令人兴奋,这些卫星距离土星很远”。

  报道称,新发现的20颗土卫中,每颗直径约五公里,17颗是“逆行”,即环绕土星运行方向与土星自转方向相反,3颗顺行土卫中,两颗以大约两年的周期环绕土星公转一周,另外一颗则要三年。另外,其中一颗卫星是目前发现的距离土星最远的卫星。

  谢泼德称,研究这些卫星的轨道,除了可以揭示它们的起源,亦可了解土星形成时的周遭环境。

  

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  资料图:当地时间2017年6月15日,美国航空航天局(NASA)公布一张由“卡西尼”号土星探测器的窄角相机加夜景滤镜拍摄的土星卫星Titan,拍摄高度约为50.7万公里。

  据报道,科学家通过演算法分析在夏威夷毛纳基火山上用昴星团望远镜发现的影像,发现了20颗新土卫。据称,演算法可以区分围绕木星周围静止不动的恒星、星系以及卫星。

  太阳系诞生时,环绕太阳大量的气体和尘埃聚集成为现在已知的八颗行星。但谢泼德认为,土星在40亿年前形成之后,土星的引力就吸引了经过的小行星和彗星,它们自此就在土星周围绕转。

  谢泼德表示,土星周围可能有更多卫星等着被发现,不过天文学家需要更大的望远镜来观察这些直径小于5公里的卫星。研究团队也发起了卫星命名比赛,命名规则是,要以北欧、凯尔特、因纽特神话中的角色命名。